2020
mar

Prevenindo a retração (dieback) da Floresta Amazônica

Qual é o futuro da Floresta Amazônica?

Se as tendências atuais continuarem, os incêndios florestais durante os períodos de seca extrema combinados ao desmatamento podem substituir grandes áreas da floresta por restos de vegetação propensa a incêndios e pastagem de gado. E como a própria floresta gera grande parte das chuvas na Amazônia, a perda contínua de cobertura vegetal levará a secas mais severas e frequentes, alimentando uma espiral viciosa descendente. 

Esse é o fenômeno conhecido como “retração da Amazônia” (Amazon Dieback), uma ameaça imediata e em curso à maior floresta tropical do mundo e também aos esforços para desacelerar o aquecimento global.

Pense da seguinte maneira: com cerca de meio trilhão de toneladas de dióxido de carbono armazenado nas árvores da Amazônia e uma boa chance de que um décimo ou mais desse carbono seja liberado na atmosfera nos próximos 20 ou 30 anos por meio do desmatamento e da retração da floresta, o sucesso na proteção da floresta amazônica é essencial para o sucesso no combate às mudanças climáticas.

É possível evitar a retração da floresta amazônica? Depois de estudar essa pergunta por muitos anos, acredito que a resposta seja “sim” – pelo menos por algumas décadas, e talvez indefinidamente. Mas isso dependerá de nossa capacidade de evitar três patamares críticos, sobre os quais muito do que sabemos, ironicamente, aprendemos por meio de experimentos de campo que mataram as árvores da Amazônia. 

Três patamares de retração da floresta

A probabilidade de uma retração da floresta amazônica em larga escala dependerá da frequência e extensão com que ultrapassamos três patamares florestais relacionados entre si: seca, incêndio e o “ponto de inflexão” da perda de floresta. O progresso em qualquer um, por outro lado, reduz o risco de aumento exacerbado dos outros dois, ajudando assim a manter a floresta – e o planeta – longe do abismo.

De 1999 a 2005, o autor conduziu um experimento na Floresta Nacional do Tapajós para simular uma Amazônia mais seca, instalando 6.000 painéis de plástico acima do solo da floresta, desviando 30% da chuva para calhas e trincheiras. Aqui, uma vista aérea do experimento. Foto: D. Nepstad

Patamar #1: Seca O primeiro patamar é a quantidade de chuva anual abaixo da qual as árvores adultas da Amazônia começam a morrer, aumentando a suscetibilidade da floresta ao fogo. No início dos anos 90, comecei os preparativos para realizar um experimento para medir esse patamar. Juntamente com uma grande equipe de cientistas colaboradores e técnicos de campo, simulamos uma Amazônia mais seca em um terreno de um hectare na Floresta Nacional do Tapajós. Com 6.000 painéis de plástico suspensos acima do chão da floresta, desviando as chuvas para uma rede de calhas e valetas, conseguimos reduzir a quantidade de chuva que chegava ao solo em cerca de trinta por cento.

Nós atingimos o patamar de seca durante o terceiro ano do experimento, em 2003. Em poucos meses, árvores compreendendo um terço da biomassa da floresta morreram. A capacidade dessa floresta de tolerar a seca, porém, era notável – as árvores evitaram os efeitos da seca indo buscar a umidade armazenada no solo a uma profundidade de doze metros! Esta é uma boa notícia para uma região que provavelmente será submetida a episódios de seca mais extremos à medida que a mudança climática avança.

Como se pretendesse testar a validade de nossas descobertas, a Mãe Natureza desencadeou uma seca maciça na região amazônica dois anos depois, secando rios e solos, isolando comunidades ribeirinhas e matando parte das árvores de cobertura em grandes faixas da Amazônia.

Patamar #2: Fogo O segundo patamar é a gravidade do fogo a partir da qual a floresta amazônica é substituída por vegetação arbustiva. 

Nos anos normais de chuva na Amazônia, como foi o caso em 2019, florestas saudáveis ​​que nunca foram danificadas pelo corte de madeira ou queimadas simplesmente não pegam fogo porque não estão suficientemente secas. A maioria dos incêndios detectados na Amazônia brasileira naquele ano estava queimando principalmente áreas de floresta desmatada anteriormente, pastagens infestadas de ervas daninhas e florestas degradadas.

Florestas saudáveis ​​se estendem como gigantescas barreiras contra incêndios por toda a paisagem da Amazônia, limitando queimadas deliberadamente provocadas por administradores de terras para limpar o mato em pastagens ou áreas de floresta recentemente derrubadas. Quando as secas são severas, essas florestas saudáveis ​​ficam vulneráveis ​​ao fogo, perdendo sua função de combate a incêndios. Uma vez que o fogo é iniciado, elas podem queimar por semanas ou meses, deixando visíveis de longe como longas linhas de fumaça subindo da copa das árvores.

Incêndios em áreas saudáveis ​​da floresta amazônica não são o inferno violento que se vê na maioria da cobertura da mídia sobre queimadas na Amazônia. De fato, eles parecem absolutamente inócuos – pequenos e lentos. Você pode passar por cima deles (foto). E são bastante fáceis de extinguir se pequenas equipes de pessoas treinadas puderem chegar ao local do fogo. Hoje, essas equipes existem em apenas alguns lugares na Amazônia.

Para o meu próximo grande experimento destruidor de árvores, queimei parcelas de 50 hectares de floresta em uma fazenda gigante de soja localizada em uma floresta de Mato Grosso, onde quase não há chuvas suficientes para sustentar florestas e onde a estação seca é forte o suficiente todos os anos para tornar a floresta inflamável. Em 2008, entreguei a liderança desse experimento a Paulo Brando, que era o gerente de campo e meu principal colaborador no experimento Tapajós e agora é professor assistente na Universidade da Califórnia em Irvine.

Os incêndios florestais experimentais que estabelecemos durante os primeiros três anos tiveram apenas efeitos menores na floresta, matando cerca de 5% das árvores adultas a cada ano. Então veio 2007 e uma estação seca severa, com altas temperaturas e ventos fortes; os incêndios foram mais altos e mais quentes naquele ano e queimaram a noite toda, ao invés de se apagarem como costumava acontecer. Metade das árvores adultas da floresta morreu após o incêndio de 2007. A luz solar abundante que chega ao solo da floresta na ausência das árvores mortas permite a proliferação de mato, ervas e arbustos altamente inflamáveis ​​(foto). Atingimos o limiar. Os incêndios subsequentes foram muito mais intensos devido à abundância de combustível fino. A floresta se tornou uma grande pradaria  com algumas árvores espalhadas, mesmo que nunca tivesse visto uma serra elétrica.

Em 2004, o autor liderou um novo experimento para avaliar o impacto do fogo em florestas saudáveis ​​na “Fazenda Tanguro”, no Mato Grosso, Brasil. Nesta foto, vemos a floresta experimental após seis anos. Gramíneas altamente inflamáveis ​​se mudaram para onde costumava estar uma floresta densa.

Patamar 3: Perda de florestas e chuvas – o “ponto de inflexão” O terceiro patamar é a área de perda de floresta além da qual as chuvas são inibidas a tal ponto que os dois primeiros patamares são ultrapassados ​​com maior frequência. Esse patamar é previsto por alguns – embora não todos – experimentos de modelagem de vegetação climática que foram realizados na Amazônia.

Grande parte da chuva que sustenta a floresta amazônica é gerada pela própria floresta. Com cada pedaço de floresta que se perde, especialmente ao longo do limite leste para onde sopra o vento, a quantidade de evapotranspiração – vapor de água produzido pela floresta – diminui, roubando importantes nuvens de umidade e aumentando a chance de as secas excederem o primeiro patamar. Estamos testando onde esse patamar em potencial se encontra a cada novo incremento de perda de floresta. Há fortes evidências de que as chuvas já estão sendo inibidas localmente na Amazônia. A estação seca cresceu mais em alguns lugares com alto desmatamento. Enquanto isso, os incêndios florestais têm sido mais comuns em paisagens com altos níveis de perda florestal. Alguns cientistas argumentam que já alcançamos o “ponto de inflexão”.

Prevenindo a retração

Existe uma receita simples para impedir a retração da floresta amazônica: retardar a perda de floresta, acelerar a recuperação onde foi derrubada ou danificada, e prevenir e apagar incêndios florestais quando eles ocorrerem. Ao maximizar a cobertura florestal, especialmente ao longo do limite leste da Amazônia, podemos reduzir a severidade de secas extremas e destruidoras, garantindo a chuva que sustenta a floresta e os sistemas agrícolas dos quais a Amazônia depende. Ao impedir incêndios florestais, protegemos as florestas de atingirem o segundo patamar.

Diminuir a perda de floresta De 2004 a 2012, a perda anual de florestas da Amazônia para motosserras caiu de 24.000 km2 para 3.500 km2 por meio de uma estratégia entre agências para fazer cumprir a lei, expandir a rede de áreas protegidas e suspender o crédito agrícola em municípios com alto desmatamento (Nepstad et al. 2014). O ingrediente que faltava nessa estratégia eram os incentivos positivos para os agricultores, empresas e comunidades rurais que estavam protegendo as florestas – até então, tudo era punição sem recompensa. À medida que avançamos na nova década, o rápido crescimento do mercado voluntário de carbono representa uma (embora certamente não a única) maneira de oferecer esses incentivos ausentes.

Acelerar a recuperação da floresta Um segredo pouco conhecido da floresta amazônica é que ela é notavelmente tenaz. Mesmo derrubada, ela rapidamente recupera a vida, exceto quando a terra é submetida a técnicas extremas como lavoura profunda, ou a envenenamento por agente laranja. Os tocos e os sistemas das raízes das árvores enviam novos brotos; sementes enterradas no solo ou depositadas por pássaros, morcegos ou mamíferos terrestres germinam e se tornam árvores jovens. Se protegida do fogo, a regeneração natural da floresta pode recuperar grandes áreas da terra amazônica que são de utilidade marginal para a agricultura e pecuária, com a Mãe Natureza fazendo a maior parte do trabalho. Acrescente isso ao requisito legal que obriga os agricultores a reflorestar suas zonas ribeirinhas nos próximos 20 anos e pode-se facilmente imaginar uma estratégia para devolver um terço das áreas desmatadas da Amazônia – cerca de 20 milhões de hectares – à alimentação das chuvas, recuperando florestas.

Reduzir a perda e acelerar a recuperação de florestas tropicais podem ser excelentes objetivos para a demanda voluntária e em rápida expansão no mercado por “compensações” de florestas tropicais – incentivando a regeneração natural da floresta e a restauração da floresta, além de compensar os proprietários que mantêm mais florestas em suas fazendas do que é exigido pela lei.

Prevenir e controlar incêndios florestais Os primeiros incêndios que queimam florestas saudáveis ​​são relativamente fáceis de apagar porque são muito pequenos e lentos. Para conter um incêndio florestal como o da foto acima, basta marcar uma trilha livre de folhas secas e galhos na frente da linha de fogo e, em seguida, mover ou cortar troncos e galhos caídos que poderia transportar o fogo para além dessa barreira. Uma vez que a trilha é marcada, uma queimada controlada e contrária ao vento pode ser acesa para consumir o combustível que está no caminho do incêndio e impedir que ele salte no intervalo. Os principais desafios são detectar o incêndio florestal antes que ele cause muitos danos e chegar ao fogo com equipamentos e pessoal adequadamente treinado para apagá-lo.

Incêndios em florestas saudáveis ​​dificilmente são detectados porque são invisíveis para os satélites. Os sensores de infravermelho dos satélites que mapeiam incêndios ativos na Amazônia, por exemplo, não detectam incêndios queimando no chão de florestas saudáveis. Simplesmente não há calor suficiente sendo liberado. 

Em vez disso, a melhor maneira de detectar incêndios florestais é organizando proprietários e brigadistas da floresta para denunciá-los. Quem vê uma linha de fumaça subindo sobre uma floresta saudável deve saber com quem entrar em contato.

É exatamente isso que a organização não governamental Aliança da Terra tem feito por meio de sua brigada florestal – Aliança Brigada. Eles extinguiram dezenas de incêndios florestais em territórios indígenas, em fazendas de gado e em fazendas de pequenos agricultores com uma pequena equipe dedicada e com o apoio de mais de 600 bombeiros voluntários treinados – incluindo muitos indígenas – que podem ser chamados para ajudar a apagar incêndios. A Aliança trabalha em estreita colaboração com os bombeiros estaduais nesses esforços.

Uma janela de oportunidade

O interesse global em soluções de mudança climática para diminuir o desmatamento e financiar a restauração florestal está subindo rapidamente. Os incêndios na Amazônia de 2019 colocaram a questão na mente das pessoas, ligando a proteção das florestas tropicais diretamente à luta mais ampla para retardar as mudanças climáticas. Enquanto isso, continuam a ser assumidos os compromissos corporativos de alcançar a neutralidade do carbono por meio de compensações que podem financiar estratégias de conservação florestal, mesmo quando as jurisdições nos trópicos se posicionam ativamente para maximizar os benefícios do financiamento climático para suas florestas e suas comunidades. 

Será consideravelmente mais difícil para a humanidade impedir mudanças climáticas catastróficas na ausência de uma estratégia eficaz para adiar ou impedir a retração da floresta amazônica. A oportunidade agora é liberar o poder da regeneração natural das florestas, acelerar o reflorestamento obrigatório por meio de incentivos financeiros, recompensar os agricultores pela proteção de suas florestas e organizar redes voluntárias de detectores e combatentes de incêndios em toda a Amazônia para prevenir e apagar incêndios florestais. É possível reduzir a chance de que os três patamares de seca, incêndio e perda de floresta sejam ultrapassados ​​em uma espiral descendente viciosa, tornando menos provável a retração da floresta amazônica em larga escala, mas apenas se começarmos imediatamente a desacelerar o desmatamento, a acelerar a recuperação da floresta e a levar a sério a detecção e extinção de incêndios florestais.

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